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Codelco avanza en el litio y elige a Salar Blanco para buscar alternativas de proyecto conjunto

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El objetivo es consolidar las pertenencias que ambas compañías tienen actualmente en el salar de Maricunga, donde comparten el 60% de la superficie.

Codelco dio un importante paso para concretar su ingreso al mercado del litio. Esto, después de firmar un memorándum de entendimiento con Minera Salar Blanco, uno de los principales propietarios del salar de Maricunga.

La idea es buscar alternativas para que en el plazo máximo de un año se firme un acuerdo definitivo, con el que ambas empresas avancen en un proyecto conjunto en el segundo salar más importante de Chile.

Pero desarrollar una iniciativa productiva en el salar de Maricunga, ubicado en la Región de Atacama, tiene varias complejidades, comenzando por su tamaño, pues es mucho menor al del salar de Atacama, pero
además por lo atomizado de su propiedad, ya que en él participan al menos cinco empresas.

De hecho, Codelco y Salar Blanco son las dos empresas con mayor participación en el salar, concentrando entre ambas un 60% de la propiedad, aunque gran parte de las pertenencias de la estatal —
principal dueño— se encuentran en las cercanías del parque nacional Nevado Tres Cruces, lo que podría traducirse en dificultades para la explotación del mineral.

Es por ello que la posibilidad de instalar una iniciativa pasa por una alianza entre las partes, en la que Codelco pondrá como gran activo el Contrato Especial de Operación de Litio (CEOL), documento esencial para que una empresa pueda explotar litio en Chile y que permite a la estatal operar por 30 años.

Por su parte, Salar Blanco es la empresa con mayor avance en el salar, donde acumula más de cinco años de trabajo, que dieron fruto al Estudio de Impacto Ambiental presentado el año pasado, con un proyecto valorado en US$ 527 millones. Se trata de una iniciativa que ya cuenta con la autorización de la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CChEN), por lo que también contaría con un importante rédito para el futuro del proyecto. No obstante, aún debe conseguir el CEOL.

En cuanto a la propiedad de la minera, esta es en un 51% de la firma australiana Lithium Power, el 31% corresponde al empresario chileno Martín Borda y el 18% restante pertenece a la canadiense Bearing
Lithium.

Según trascendió, el acuerdo no compromete dinero y aún resta saber qué sucederá con las pertenencias que tiene el tercer actor en el salar: SQM. De todas maneras, en el acuerdo que firmó esta última empresa con la Corfo en 2018, se incluyó una cláusula que dejó disponible una opción para que se evalúe la alternativa de consolidar una mayor cantidad de pertenencias entre SQM y Codelco.

El horizonte del potencial acuerdo apunta a que se pueda dar inicio a la construcción de la iniciativa a más tardar en 2021.

El fallido concurso

La relación entre Codelco y Salar Blanco no es nueva. La australiana mostró interés de participar en el concurso impulsado por la estatal, que se cerró sin resultados, luego de que esta modificara su estrategia de negocio, pasando a un modelo en que asumió la exploración, la consolidación de pertenencias y la asociación con privados.

En ese momento, la disputa entre ambas partes incluso llegó al Tribunal Constitucional, pero la minera privada desistió de seguir adelante con la ofensiva legal, luego de la intervención del actual Gobierno.

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