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Faenas mineras del norte se recuperan tras un complejo año 2017

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La Región de Antofagasta exportó en 2017 un total de US$20.400 millones, de los cuales US$19.222 millones correspondieron a envíos mineros, según el reporte INE.

Prácticamente la totalidad de las grandes faenas mineras de la región lograron utilidades en 2017, según dieron cuenta las firmas a la Comisión para el Mercado Financiero y en sus informes oficiales.

La razón se funda -dijeron los consultados- básicamente en dos antecedentes: El primero, y fundamental, el mejoramiento en el precio del metal rojo; y el segundo, el efecto de la serie de recortes en mano de obra y mejora de eficiencia en distintos niveles.

En total, 14 de las operaciones más grandes asentadas en la zona alcanzaron utilidades por unos US$3 mil millones el año pasado. Solo dos faenas -Sierra Gorda SCM y Mantos Copper- registraron pérdidas en el período.

El caso de Sierra Gorda, controlada por la estatal polaca Kghm, en sociedad con los japoneses de Sumitomo y Sumitomo Corp., es complejo, ya que nunca ha logrado números azules desde su entrada en operaciones en 2014.

Exportaciones 

La Región de Antofagasta exportó en 2017 un total de US$20.400 millones, de los cuales US$19.222 millones correspondieron a envíos mineros, según el reporte INE.

Datos de la industria precisan que son casi las 50 faenas de este tipo, de tamaño grande y mediano, que operan en la región.

Otros envíos de productos al extranjero son químicos e industria básica de metales, los que registraron ventas por US$1.148 millones. El resto de las exportaciones regionales durante el año apenas ascendió a US$29,2 millones.

Entre enero y diciembre de 2017 el precio promedio de la libra de cobre en la Bolsa de Metales de Londres fue de US$2,80, un 27% mayor al promedio de US$ 2,21 registrado durante 2016. Ese fue el factor fundamental.

Esto permitió, por ejemplo, que Escondida, que logró el mejor resultado del país, tuviera números muy positivos.

En un comunicado la minera de cobre más grande del planeta precisó que la producción alcanzó las 925.439 toneladas métricas (8% menos debido a la huelga del año pasado), la que estuvo compuesta por 687.440 toneladas de concentrados y 237.999 toneladas de cátodos de cobre.

Los ingresos ordinarios asociados a ventas durante el periodo fueron de US$ 6.364 millones, lo que representa un aumento de un 21% en comparación al año 2016, cuando sumaron US$ 5.273 millones.

Costos y precio del cobre

Otro caso fue Antofagasta Minerals, el brazo minero del grupo Luksic. Iván Arriagada, presidente ejecutivo del grupo, dijo que el buen 2017 se explica por los positivos cambios en el mercado del cobre; a esto, en el caso del holding, se suma el trabajo realizado para controlar costos y sostener la producción, pese a la caída en las leyes en sus dos principales yacimientos.

Arriagada adelantó que el grupo espera producir este 2018 entre 705 y 740 mil toneladas de cobre. “La demanda en China continuará siendo el factor clave para el mercado del cobre, ayudada por un mejor escenario económico mundial. En este escenario, existen dudas sobre si la oferta de cobre, con los proyectos que hoy se conocen, será suficiente para cubrir esta mayor demanda”, dijo.

En efecto, la contención de costos ha sido una tónica para la industria en los años recientes. Los últimos años las desvinculaciones afectaron a miles de trabajadores, pero ya hay algún repunte. Mientras en el trimestre enero-marzo 2018 (informe del INE) el empleo sectorial de la región llegó a 51.930, ya registró una variación positiva de 17,1% respecto a 2017.

Otra compañía fundamental a nivel regional es Codelco. Óscar Landerretche, ahora ex presidente del Directorio de la estatal, destacó en la Memoria 2017 que los mejores precios y los ajustes hechos al interior de la empresa posibilitaron excedentes por US$ 2.885 millones.

Pero los desafíos son contundentes, en especial con el proyecto Chuquicamata Subterránea, los que requieren ser financiados para enfrentar la brusca caída en las leyes de mineral.

“Tenemos un desafío de inversión gigantesco de 39 mil millones de dólares en los próximos diez años y que, estimamos, serán financiados a través de tres vías: recursos propios generados por la Corporación, deuda adquirida con financistas privados y aportes del dueño, mediante el programa de capitalización que está en curso”, citó el ejecutivo en la memoria.

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